La technologie Femtocell apparaît dans les plans AT&T, Sprint et Verizon

La conférence CTIA Wireless de cette semaine peut être une sorte de fête de sortie pour les femtocellules, les minuscules stations de base cellulaires qui peuvent envoyer du trafic voix et données sur des liaisons haut débit bon marché, mais les appareils peuvent éventuellement sembler différents de ce que la plupart des gens attendent.

Le Femto Forum parrainera une vitrine spéciale dans le salon CTIA à Las Vegas et accueillera une table ronde mercredi après-midi. Le groupe industriel donnera également des détails sur un "plugfest" qui se tiendra la semaine prochaine dans le sud de la France pour prouver l'interopérabilité entre les équipements femtocell de différents fournisseurs. Le Forum s'attend à ce que plus de 20 fabricants y participent, testant des équipements qui ont été construits selon les normes adoptées en avril dernier par le 3GPP (Third-Generation Partnership Project). Si les fournisseurs peuvent prouver l'interopérabilité, ce sera une étape vers la possibilité pour les opérateurs et les constructeurs d'équipements de réseau de mélanger et d'assortir la technologie de nombreux fournisseurs, ce qui pourrait réduire les coûts et augmenter l'adoption des femtocellules, a déclaré Simon Saunders, président du Femto Forum.

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Cette semaine également, AT&T devrait proposer des femtocellules dans tout le pays après avoir mené des essais dans plusieurs États à partir de septembre dernier. Le dispositif Airave de Sprint Nextel est déjà en plein déploiement commercial, et Verizon Wireless a annoncé son intention de proposer des femtocellules peu après le lancement du service haut débit mobile LTE (Long-Term Evolution). Vodafone, NTT DoCoMo et China Unicom proposent également des appareils.

Bien que les plaintes concernant la couverture soient aussi anciennes que la technologie cellulaire, l'explosion récente de l'utilisation des données mobiles fait des femtocell une innovation opportune.

"Pour les utilisateurs d'iPhone qui sont vraiment frustrés d'être abandonnés tout le temps, la femtocell peut être la réponse", a déclaré l'analyste d'IDC Godfrey Chua.

Bien qu'environ 60 transporteurs dans le monde mènent des essais de femtocellules, il n'y a eu que neuf déploiements commerciaux, selon le Femto Forum. Il s'agit d'une technologie que certains observateurs pensaient qu'elle serait généralisée avant la fin de 2008. Mais les vendeurs et les prestataires de services ont eu du mal à déterminer comment fixer le prix et commercialiser des femtocellules domestiques dédiées aux consommateurs, ainsi que des problèmes techniques plus importants. que prévu.

Aujourd'hui, certains fournisseurs et analystes du secteur affirment que ce sont peut-être d'autres types de femtocellules qui tiennent finalement la promesse de la technologie. Celles-ci peuvent inclure des femtocellules intégrées aux routeurs Wi-Fi grand public, des cellules qui améliorent la couverture dans les entreprises de taille moyenne et des unités extérieures qui constituent la pointe des déploiements LTE.

Une femtocell est plus petite qu'une microcellule ou une picocellule, deux types de stations de base qui sont souvent utilisées pour augmenter la couverture dans les bâtiments. Il est également différent car il possède un élément RNC (contrôle de réseau radio) intégré. Habituellement, les RNC sont situés dans le centre de données de l'opérateur. Avoir un intégré permet à la femtocell de se connecter à n'importe quel type de haut débit filaire, tel qu'un modem câble ou DSL. Les appareils peuvent généralement couvrir environ 5 000 pieds carrés (465 mètres carrés) et desservir plusieurs utilisateurs de téléphones mobiles dans un foyer. Le propriétaire de la femtocell peut créer une "liste blanche" des téléphones autorisés sur l'appareil.

Mais faire en sorte qu'une femtocell communique avec les combinés que les consommateurs possèdent déjà, et avec les mécanismes dorsaux du transporteur pour la facturation et d'autres fonctions, a présenté des défis.

«Faire fonctionner les femtocell avec des ensembles de téléphones mobiles existants était une tâche énorme - beaucoup plus grande que ce à quoi nous nous attendions», a déclaré Will Franks, fondateur et directeur de la technologie chez Ubiquisys, qui fournit la technologie femtocell aux opérateurs, y compris Softbank au Japon et SFR au Japon. France.

Un problème est que les femtocellules utilisent des fonctionnalités qui sont incluses dans les normes des stations de base cellulaires mais qui ne sont généralement pas utilisées dans les cellules traditionnelles, a déclaré Franks. En conséquence, les fabricants de téléphones ne conçoivent pas leurs téléphones pour fonctionner avec ces fonctionnalités. Par exemple, les femtocells utilisent le «mode fermé», qui empêche les téléphones non autorisés d'accéder à la cellule. Lors des tests de développement, Ubiquisys a constaté que les combinés se bloquaient, incapables de sauter sur aucun signal. Le logiciel de la plupart des téléphones n'a pas pu être mis à jour pour ajouter cette fonctionnalité, donc Ubiquisys a dû modifier ses femtocellules pour contourner le défaut, a-t-il déclaré. Désormais, les opérateurs certifiant les nouveaux modèles de combinés les testent avec des femtocellules, a-t-il déclaré.

Le fabricant de Femtocell IP.acccess, qui a confirmé qu'il fournissait une technologie pour le déploiement d'essai d'AT & T, a rencontré des problèmes similaires. Par exemple, la "liste blanche" des téléphones autorisés sur une femtocell est basée sur les numéros de téléphone portable des utilisateurs et est censée se mettre à jour lorsqu'une carte SIM sur l'un des téléphones est remplacée. IP.access a constaté que les femtocells ne faisaient pas cela, de sorte que les combinés cessaient mystérieusement de fonctionner avec la femtocell, a déclaré Andy Tiller, vice-président du marketing. Une fois le problème découvert, IP.access a automatisé le processus. C'était l'un des nombreux petits problèmes.

"Il y a 101 de ces choses qui doivent être travaillées", a déclaré Tiller. «C'est beaucoup plus compliqué que ce que les gens pensaient. Vous devez tout réajuster.

Au-delà des problèmes techniques, les fournisseurs de services qui visent leurs femtocellules aux consommateurs doivent trouver comment vendre un appareil distinct qui offre essentiellement ce que l'opérateur a prétendu offrir depuis le début: une couverture intérieure adéquate. Il existe de nombreux modèles de vente de femtocellules. Le problème est que l'offre de l'appareil pointe du doigt quelque chose de négatif - le problème de capacité du réseau de l'opérateur - et demande au client de faire quelque chose pour le résoudre. En effet, les résultats de recherche annoncés cette semaine par le Femto Forum ont montré qu'environ 60% de la valeur économique d'une femtocell réside dans ce que le fournisseur de services peut économiser sur l'infrastructure.

"Cela ne convient pas à beaucoup de gens", a déclaré l'analyste Jack Gold de J. Gold Associates.

Les offres varient. Aux États-Unis, Sprint facture 99,99 $ pour son unité Airave, plus des «frais de couverture améliorée» de 4,99 $ par mois. Les plans d'appels illimités en option coûtent 10 $ par mois pour un seul téléphone ou 20 $ par mois pour plusieurs téléphones partageant l'Airave. Lorsque AT&T a lancé la première offre de test de son appareil Microcell à Charlotte, en Caroline du Nord, l'année dernière, elle a offert un choix de deux plans tarifaires. Les abonnés peuvent simplement acheter la Microcell pour 150 $ ou payer 20 $ par mois pour les appels téléphoniques nationaux illimités effectués via l'appareil. Ce dernier plan comprenait un rabais de 100 $ sur le coût de la microcellule.

Les transporteurs connaissent déjà un certain succès, a déclaré Allen Nogee, analyste chez In-Stat. Selon les estimations d'In-Stat, 380 000 femtocellules ont été expédiées dans le monde l'an dernier et environ 2 millions d'unités seront livrées aux clients cette année. "Je pense que ça prend de l'ampleur", a déclaré Nogee.

Cependant, la véritable opportunité de couverture à domicile réside dans les femtocellules dont les clients ne savent même pas qu'elles sont là, selon Nogee et d'autres analystes. Deux ou trois ans plus tard, les appareils peuvent être intégrés dans des passerelles haut débit domestiques ou des routeurs Wi-Fi, et le consommateur obtiendra un meilleur service sans avoir à faire ou à dépenser quoi que ce soit.

«Pour que cela réussisse, il doit s'aligner sur un modèle de distribution de type électronique grand public», a déclaré l'analyste Phil Marshall de Tolaga Research.

Les transporteurs peuvent également viser les magasins et les entreprises de taille moyenne, en utilisant des femtocellules légèrement plus puissantes, selon les observateurs. Les grandes entreprises et les grands équipements publics tels que les centres commerciaux bénéficient souvent d'une couverture étendue avec des antennes distribuées, mais cela est généralement trop coûteux pour une organisation de moins de 250 employés, a déclaré Saunders du Femto Forum. Comme pour les consommateurs, les femtocells peuvent rendre les clients professionnels prisés plus fidèles à un fournisseur de services particulier, a-t-il déclaré.

Les stations de base à petite échelle peuvent également jouer un rôle clé dans la construction de réseaux LTE. Mettre des femtocellules LTE chez les abonnés pourrait remplir une couverture suffisante pour qu'un opérateur puisse retarder la construction de certaines de ses cellules LTE régulières, a déclaré Saunders. Ils pourraient permettre à un opérateur de retarder l'activation de 4 à 10% des cellules plus grandes, générant suffisamment d'économies pour couvrir le coût des femtocellules domestiques, a-t-il déclaré.

Certains fournisseurs envisagent également des femtocellules LTE pour les espaces publics afin de remplir la couverture ou de réduire la congestion. Il serait relativement rapide et facile d'installer une femtocell dans la rue et de la brancher sur des services haut débit existants au lieu de déployer une macro-cellule conventionnelle, a déclaré Franks chez Ubiquisys. Il estime qu'une version LTE rentable de ces femtocellules «métro» pourrait arriver sur le marché en 2011 ou 2012.

Une nouvelle spécification dans la norme LTE, appelée SON (Self-Organizing Networks) devrait faciliter ces deux types de déploiements, a déclaré Steve Kemp, directeur principal du marketing produit chez Alcatel-Lucent. Les femtocellules SON placées autour d'un bâtiment ou d'un espace public peuvent se trouver et optimiser leurs propres paramètres dans cet environnement, économisant ainsi des travaux d'ingénierie coûteux et chronophages, a déclaré Kemp.

Bien qu'elles aient tardé à venir, les femtocellules pourraient finir par aider LTE à atteindre les utilisateurs plus rapidement que les réseaux actuels.

«Lorsque la 3G se développait lentement, ils n'avaient pas l'avantage des femtocellules pour aider à combler les lacunes de couverture», a déclaré Chua d'IDC. Les avoir disponibles dès l'aube de la nouvelle technologie de réseau devrait rendre leur intégration encore plus facile.