Comment Oracle contre Google pourrait bouleverser le développement de logiciels

Oracle contre Google se fraye un chemin devant les tribunaux depuis une décennie. Vous avez probablement déjà entendu dire que cette affaire juridique très médiatisée pourrait transformer l'ingénierie logicielle telle que nous la connaissons - mais comme rien ne semble jamais se produire, il est pardonnable si vous avez pris l'habitude d'écouter les nouvelles.

Il est peut-être temps de revenir. La dernière itération de l'affaire sera entendue par la Cour suprême américaine au cours de la saison 2020-2021, qui a débuté cette semaine (après avoir été repoussée en raison de problèmes de coronavirus). La décision de la plus haute cour du pays ne peut pas être annulée et il est peu probable qu'elle soit annulée, donc contrairement aux décisions précédentes au niveau des tribunaux de district et de circuit, elle resterait pour de bon. Et tandis que l'affaire est entendue aux États-Unis, la décision aurait un impact sur l'ensemble de l'industrie technologique mondiale.

[Aussi sur: Les API doivent-elles être protégées par des droits d'auteur? 7 raisons pour et 7 contre]

Au cas où vous n'auriez lu aucun des 10 ans d'articles, voici un rappel. Dans sa poursuite, Oracle affirme que l'utilisation par Google des API Java dans son système d'exploitation Android constitue une violation du droit d'auteur car Google n'a jamais reçu de licence Java. En tant que tel, Oracle c. Google traite de la question de savoir si les API sont protégées par le droit d'auteur et, dans l'affirmative, si leur utilisation dans des applications logicielles constitue une «utilisation équitable» en vertu de la loi.

C'est une question cruciale pour les développeurs de logiciels et l'ensemble de l'industrie du logiciel. La réimplémentation des API est le pain quotidien de l'ingénierie logicielle, et si Oracle gagne, cela changera radicalement la façon dont les développeurs travaillent. Mais à quoi ressemblerait exactement ce changement - et que signifierait-il pour votre travail dans l'industrie du logiciel? Voici un bref aperçu de l'impact potentiel.

Que signifieraient les API de rédaction

La plupart des meilleures pratiques de développement logiciel modernes sont basées sur la réimplémentation d'API. Dans un monde où SCOTUS règne en faveur d'Oracle, les développeurs devraient changer la façon dont ils construisent de nouveaux logiciels. Mais les changements ne s'arrêteraient pas là. L'impact d'une décision pro-Oracle se répercuterait sur l'ensemble de l'industrie du logiciel.

Plus d'entreprises essaieront de monétiser leurs API

L'un des effets les plus immédiats d'une décision en faveur d'Oracle serait de permettre aux entreprises de monétiser leurs API. Ils le feraient probablement en facturant des frais de licence pour les API, comme de nombreuses entreprises le font déjà pour les logiciels SaaS.

À première vue, les licences peuvent sembler une source de revenus attrayante, en particulier pour les entreprises dotées d'API extrêmement populaires (par exemple, les API S3 d'Amazon). Cependant, il est peu probable que de nombreuses entreprises paient pour des licences API. Bien qu'une API facilite la compatibilité, ce qui compte vraiment, c'est le code que vous implémentez derrière elle pour faire avancer les choses. C'est la «sauce secrète» de votre entreprise et la façon dont elle se différencie de ses concurrents. Dans cette optique, payer pour les API n'ajoutera pas d'avantage concurrentiel et ne sera probablement pas rentable à long terme.

Au lieu de cela, la plupart des entreprises modifieront probablement leur code juste assez pour rendre leurs API «différentes» en vertu de la loi sur le droit d'auteur - même si ce code fera essentiellement la même chose qu'auparavant. Cela pourrait faire économiser de l'argent aux éditeurs de logiciels, mais cela créerait des problèmes de compatibilité à long terme.

Il est également possible que certaines entreprises dotées d'API populaires choisissent de les rendre open source. Il y a de nombreux avantages à faire de votre protocole propriétaire la norme de l'industrie, même si vous ne gagnez pas directement de l'argent. Cependant, les entreprises qui s'inquiètent de litiges ou de frais de licence futurs pourraient hésiter à utiliser une API sans modification.

Le logiciel sera moins compatible croisé

Il est plus difficile de faire en sorte que différents logiciels fonctionnent ensemble lorsqu'ils fonctionnent tous sur un code propriétaire unique au lieu d'un seul standard universel. Le même principe s'applique en dehors du logiciel - c'est pourquoi une prise électrique standard est installée dans les murs de chacun, au lieu d'une prise différente selon votre compagnie d'électricité.

Dans un monde où les API sont protégées par le droit d'auteur, les applications ne fonctionneraient pas aussi bien ensemble. Passer d'un fournisseur SaaS à un autre impliquerait de modifier votre code pour qu'il corresponde à ses API uniques - un processus fastidieux et laborieux. Ce changement rendrait vos compétences de développeur moins portables également. Vous devrez apprendre un nouvel ensemble d'API chaque fois que vous changez d'emploi au lieu d'appliquer vos connaissances existantes sur les normes de l'industrie.

La concurrence avec les éditeurs de logiciels établis deviendra plus difficile

Les API de protection des droits d'auteur transformeraient les entreprises qui en font des gardiens qui décideraient qui utilise leurs API les plus précieuses. L'industrie de la technologie est très compétitive et certaines entreprises peuvent refuser l'accès à d'autres simplement pour leur rendre la vie difficile. Ou, les entreprises peuvent refuser l'accès à l'API à toute personne avec qui elles ne sont pas d'accord, politiquement ou non, ce qui ouvre un autre ensemble de problèmes.

De plus, un manque d'API open source rendrait les opérateurs historiques beaucoup plus difficiles à déloger. À l'heure actuelle, si une entreprise ne fournit pas un excellent service derrière son API, un parvenu peut facilement entrer sur le marché avec un meilleur service et utiliser la même API pour rendre ce service compatible avec les logiciels existants, garantissant une adoption simple. Avec les droits d'auteur de l'API, cela sort de la fenêtre. Les entreprises devraient procéder à des changements d'infrastructure majeurs pour adopter la nouvelle solution.

Un soupçon d'avenir

La plupart d'entre nous, dans le monde de la technologie, aspirons à une victoire de Google, qui préserverait le statu quo du développement de logiciels. Heureusement, les choses semblent assez encourageantes. En mai, SCOTUS a commandé des mémoires supplémentaires à Oracle et à Google détaillant la norme de contrôle appliquée pour déterminer l'utilisation équitable dans le procès avec jury du tribunal de district initial. (Le tribunal de district a tranché en faveur de Google, mais cette décision a ensuite été annulée en appel devant le tribunal de district fédéral.)

La demande des juges peut être un signe que SCOTUS considère un point de vue présenté dans des mémoires d'amicus par le Software Freedom Law Center (SFLC), entre autres, qui fait valoir que la cour d'appel annulant une décision du jury sur l'utilisation équitable est inconstitutionnelle en vertu de la septième Amendement. Suivre cette ligne d'argumentation permettrait à SCOTUS de régler l'affaire sur la base d'une question de procédure relativement simple. Le tribunal éviterait de se plonger dans les complexités techniques du développement de logiciels - et ne créerait aucun précédent sur la façon dont les API devraient être interprétées à la lumière du droit d'auteur.

Malgré ces indices, nous ne connaîtrons pas vraiment le résultat avant que SCOTUS ne se prononce sur l'affaire l'année prochaine. Il serait sage que tous les éditeurs de logiciels se préparent à la possibilité qu'Oracle gagne et que les API soient protégées par le droit d'auteur. Cela ne signifie pas que vous devez commencer à réécrire les API existantes de vos applications maintenant - mais il serait logique de mettre en place un plan pour le faire rapidement et efficacement si cela s'avère nécessaire. En attendant, tout ce que nous pouvons faire, c'est attendre.

Hannu Valtonen est co-fondateur et directeur des produits chez Aiven, un fournisseur de plate-forme de données cloud qui exploite des solutions de base de données open-source gérées, de streaming d'événements, de cache, de recherche et de création de graphiques pour des clients du monde entier. 

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