Flash sur Android: regardez mais ne touchez pas

Avec leurs écrans plus grands, leurs batteries longue durée et leurs processeurs puissants, les tablettes semblent bien adaptées aux types d'applications multimédias riches qui confondent les smartphones ordinaires. Mais Apple n'autorisera pas Adobe Flash sur ses appareils mobiles iOS, y compris l'iPad. Cela crée une opportunité idéale pour les fabricants de tablettes concurrents d'intervenir et de combler le vide.

À l'heure actuelle, le principal concurrent de l'iPad est le Motorola Xoom, disponible aux États-Unis auprès de Verizon depuis février. Le Xoom est le premier appareil à être livré avec le système d'exploitation Android 3.0 de Google, nommé "Honeycomb", qui dispose d'une nouvelle interface utilisateur "conçue à partir de zéro pour les tablettes".

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En comparant le Xoom à l'iPad d'origine, nous avons trouvé que la tablette de Motorola était un concurrent crédible mais inférieur, et elle pâlissait encore plus lorsqu'elle était opposée au nouvel iPad 2. Mais les deux revues ont été effectuées lorsqu'aucune des plates-formes ne prenait en charge Flash. Adobe a depuis publié une version bêta de Flash Player 10.2 pour Android 3.0, faisant de Honeycomb la première plate-forme centrée sur les tablettes à prendre en charge le contenu Flash.

Flash changerait-il la donne pour Android, donnant enfin aux tablettes Honeycomb un net avantage sur l'iPad? Je voulais le savoir, alors j'ai pris la démo de Xoom et suis parti pour un voyage à travers le Web Flash. Malheureusement, mes résultats n'étaient pas particulièrement encourageants.

Vidéo, parce que vous l'exigez

Il n'y a pas d'application Flash autonome pour Android. Le programme d'installation ajoute simplement la prise en charge de Flash au navigateur Web Android existant, tout comme le plug-in Flash le fait pour les navigateurs de bureau.

Adobe propose également une application distincte appelée Adobe Flash Showcase, qui n'est rien de plus qu'une liste de liens vers des sites compatibles Flash. Je doutais cependant que ces pièces maîtresses soigneusement vérifiées me donnent une vue d'ensemble. Je voulais voir comment Flash Player se comportait dans des scénarios de navigation réels, j'ai donc ignoré les démos prédéfinies d'Adobe et suis parti à la recherche de contenu Flash par moi-même.

La vidéo en streaming est l'application la plus populaire pour Flash aujourd'hui, j'ai donc essayé cela en premier. Ironiquement, j'ai eu du mal à trouver des cas de démonstration. Le Xoom est livré avec un lecteur vidéo qui se lance automatiquement lorsque vous affichez le contenu de YouTube ou de Dailymotion, vous n'avez donc pas besoin de Flash pour ces sites. D'un autre côté, Hulu ne fonctionnerait pas même avec Flash installé; tout ce qu'il disait était: "Malheureusement, cette vidéo n'est pas disponible sur votre plate-forme. Nous vous prions de nous excuser pour tout inconvénient."

Sur les sites où je pouvais visionner des vidéos Flash - comme Comedy Central et MTV - les résultats étaient mitigés. La qualité de lecture était généralement bonne, mais parfois un peu saccadée, et l'audio semblait parfois légèrement désynchronisé. Les vidéos qui semblaient nettes en mode plein écran semblaient dégrader la qualité d'image lorsqu'elles étaient réduites à des tailles plus petites. Pire encore, certaines commandes des lecteurs vidéo Flash étaient presque impossibles à activer, compte tenu de l'interface tactile de la tablette.

Flash n'a pas une certaine touche

Les difficultés de navigation dans les interfaces utilisateur Flash sur un appareil à écran tactile sont de plus en plus gênantes et, malheureusement, elles sont endémiques à la plate-forme Flash. Les développeurs Flash sont encore plus susceptibles que les développeurs Web traditionnels de remplir leurs interfaces utilisateur avec des survols, des animations sophistiquées et des contrôles esthétiquement attrayants mais non standard, dont aucun ne fonctionne bien sur un appareil avec un petit écran et sans souris.

Faire défiler l'écran est un exemple particulièrement flagrant. Les tablettes Android n'utilisent pas les barres de défilement traditionnelles d'une interface utilisateur basée sur la souris; au lieu de cela, les utilisateurs glissent avec leurs doigts pour faire défiler. Les applications Flash ne semblent pas comprendre ce concept. Une fois qu'une animation Flash est chargée dans une partie de la fenêtre du navigateur, cette partie de la fenêtre ne répond plus aux balayages. Si vous avez besoin de faire défiler la fenêtre - par exemple, pour vous assurer que le contenu Flash est centré sur l'écran - vous devez toucher avec précaution votre doigt sur une partie de la page qui correspond au HTML, afin que le navigateur sache que vous êtes essayant de faire défiler.

C'est vrai la plupart du temps, de toute façon. Le pire, c'est le comportement incohérent du joueur. Cela devient vraiment frustrant lorsqu'il y a beaucoup de contenu HTML et Flash mélangé sur une page Web. L'interface utilisateur se transforme en un bras de fer entre le navigateur et le Flash Player, où chaque contact produit des effets variés, apparemment au hasard. En fonction de l'endroit où votre doigt atterrit - et peut-être de votre timing - une touche peut être interprétée comme une commande pour le navigateur et la suivante peut activer des commandes dans une animation Flash, tandis que la suivante peut ne rien faire. Adobe n'a tout simplement pas fait assez pour accueillir les interfaces tactiles.

Applications? Oublie

Lorsque j'ai retrouvé des applications de démonstration Adobe Flex qui se chargeraient dans le navigateur Android, ma réaction a été une déception totale. Visuellement, ils étaient assez attrayants, mais ils ne faisaient pas grand-chose pour accueillir l'écran de la taille d'une tablette, ce qui signifiait que je devais beaucoup faire défiler (si possible). Les contrôles de l'interface utilisateur n'étaient pas standard et beaucoup supposaient que j'avais une souris.

Le pire de tout était la saisie de formulaire, un pilier de toute application métier. Lorsqu'on m'a présenté un formulaire basé sur Flash, j'ai littéralement dû poignarder mon doigt sur l'écran du Xoom six ou sept fois avant que mon toucher ne s'enregistre comme un clic. Enfin, un champ de formulaire aléatoire serait mis en surbrillance, quel que soit l'endroit où mon doigt a atterri, et le clavier à l'écran apparaîtrait. Malheur à moi si le mauvais champ a été mis en évidence, cependant, parce que Tab et Shift-Tab me serait à la fois l' avance vers l' avant à travers les champs de formulaire. Il ne semblait pas y avoir de moyen de revenir en arrière et je n'osais pas essayer de sélectionner un autre champ au toucher. En un mot, les formulaires basés sur Flash sont un total non-démarreur sur les tablettes Android. Oubliez-les.

Et les jeux? Même là, je n'ai pas eu beaucoup de chance. Un simple jeu de ballon-popping rendu dans la fenêtre de mon navigateur, puis a sauté inexplicablement vers le haut et vers la gauche, laissant un carré blanc où le contenu Flash était censé être. Je pouvais faire défiler la fenêtre pour voir l'écran du jeu, mais pour contrôler le jeu, je devais toujours toucher à l'intérieur du carré blanc. C'était sans espoir.

Pour autant que je sache, il y avait une chose et une seule chose que le Flash Player pour Android 3.0 a accompli avec succès. Sur le navigateur Android d'origine, le contenu Flash est invisible, vous ne remarquez donc pas la publicité Flash. Avec Flash Player installé, cependant, toutes ces publicités apparaissent soudainement là où il n'y en avait pas, leurs graphiques animés sautant et se faufilant sous vos doigts comme des cafards sur un plateau de dîner - une réussite.

Droïde n'est pas la personne que vous recherchez

Dans l'état actuel des choses, la prise en charge de Flash n'offre aucune raison d'acheter un Xoom au lieu d'un iPad. Si vous espériez que le lecteur Flash permettra un tout nouveau monde de contenu, vous serez déçu. Les sites Flash sur les appareils Android sont totalement aléatoires. Et si vous déployez des applications Flex pour que votre entreprise soit accessible sur des appareils mobiles, mon conseil est de passer immédiatement au HTML. D'un autre côté, si vous êtes fasciné par la publicité Web animée, le Flash Player sera parfait pour vous.

Il y a cependant un autre détail qui mérite d'être mentionné: Adobe AIR, le moteur d'exécution qui permet au contenu Flash de s'exécuter en tant qu'applications autonomes, est disponible en téléchargement séparé pour Android 3.0. Vous n'avez pas besoin d'installer Flash Player ou d'activer le contenu Flash dans le navigateur pour utiliser les applications AIR, et d'après ce que je peux dire, les applications AIR actuellement disponibles sur l'Android Market semblent bien fonctionner. La principale différence est que ces applications ont été conçues spécifiquement pour les smartphones et tablettes Android - et si vous suivez cette voie, pourquoi ne pas utiliser le SDK Android au lieu de Flash?

Du côté positif, les affirmations selon lesquelles le Flash Player épuise la durée de vie de la batterie semblent pour la plupart infondées. Je n'ai pas trouvé qu'il consommait beaucoup plus d'énergie que votre jeu moyen, par exemple. Mais savez-vous ce qui consomme encore moins d'énergie que le Flash Player pour Android? Ne pas l'installer.

Cet article, "Flash sur Android: regardez mais ne touchez pas", a été publié à l'origine sur .com. Lisez le blog Fatal Exception de Neil McAllister et suivez les derniers développements de la technologie mobile sur .com. Pour les dernières nouvelles de la technologie commerciale, suivez .com sur Twitter.