Créer une entreprise en tant que consultant Open Source

Les développeurs de logiciels qui souhaitent gagner leur vie dans l'open source envisagent souvent de devenir des consultants indépendants. Ces conseils de deux développeurs à succès peuvent vous aider à démarrer.

Après une longue absence, deux amis programmeurs se sont rencontrés lors d'une fête. L'un d'eux a déclaré fièrement: "Je me suis lancé en affaires pour moi-même en tant que consultant en informatique!" L'autre regarda sa carte de visite, l'encre à peine sèche sur «John Smith & Associates». Et il a demandé: "Quand avez-vous été licencié?"

J'ai entendu cette blague pour la première fois (c'est une blague?) Dans les années 1980, lorsque je suis devenu actif dans le Computer Consultant Forum de CompuServe. C'est également vrai aujourd'hui. Il faut plus qu'une carte de visite et un site Web pour en faire un consultant - un vrai consultant, pas quelqu'un qui se démène pour générer des revenus tout en cherchant un «vrai travail» - et peu de ces règles ont changé. Mais de nombreuses notions de base méritent d'être répétées (j'aurais aimé avoir un dollar pour chaque fois que j'ai répondu: «Dois-je facturer le temps de trajet aux clients?»), En particulier lorsque l'économie nous oblige à réévaluer ce que nous voulons faire nos vies.

C'est l'une des raisons pour lesquelles la conférence Open Source Bridge de la semaine dernière, qui s'est tenue à Portland dans l'Oregon, a eu plus d'une session sur le commerce de l'open source. Brian Jamison, qui a fondé Open Sourcery en 2004 (qui compte maintenant 24 personnes), a parlé de «Comment gagner sa vie en open source sans engager d'investisseurs ni vendre son âme», et Nate Aune a partagé «Comment créer un conseil en logiciel open source réussi société "sur la base de ses expériences avec Jazkarta, la société de la région de Boston qu'il a fondée en 2004, qui emploie désormais trois personnes à plein temps et dix sous-traitants.

Ils ont réitéré bon nombre des mêmes points, dont la plupart avaient moins à voir avec la gestion d'une entreprise open source qu'avec les règles de Computer Consulting 101. Cela est parfaitement logique, car votre domaine de spécialisation n'est pas pertinent si vous ne pouvez pas commercialiser ou payer vos factures à temps. Je pourrais donc écrire tout un article de blog sur "les 19 choses que vous devez savoir avant de sortir votre bardeau de conseil" (et avec n'importe quelle provocation, je le ferai), comme embrasser la crise, pourquoi ne pas écouter vos amis et votre famille et trouver un moyen de différencier votre entreprise des autres.

Mais je veux me concentrer sur les points que ces gars ont soulevés pour gagner leur vie dans l'open source. Ou vous deviendrez grincheux, puisque c'est ce que j'ai promis dans le titre.

Un attribut unique de l'exploitation d'une entreprise open source, par exemple, est que les clients potentiels demandent souvent aux consultants de défendre les choix open source. «Connaissez le FUD [peur, incertitude et doute]. J'adore le FUD», conseille Jamison, qui dit que ces personnes perroquent les inexactitudes qu'ils entendent d'autres vendeurs. Mais ne discutez pas des mérites techniques; c'est un effort inutile. Au lieu de cela, il suggère: "Demandez-leur de poser la même question de la question fermée qu'ils envisagent." Autrement dit, votre client potentiel pourrait demander: "Comment pouvez-vous utiliser un système de gestion de contenu open source [CMS]; ne vous inquiétez-vous pas pour la sécurité?" probablement parce que l'un de vos concurrents a agité cela comme un drapeau rouge. Suggérez au client de demander à l’autre fournisseur: «Comment savez-vous que les produits que vousLes utilisations sont-elles sécurisées, quand personne d'autre que le vendeur ne le regarde? ", dit Jamison." Habituellement, l'open source gagne, whaddya le sait. ... [Cette méthode] met simplement le problème au lit. "

Cela ne signifie pas que vous devez ignorer ce qui se passe dans les cercles de logiciels propriétaires. "Il vous incombera d'interagir avec les Microsofties buvant Kool-Aid", déclare Jamison. Premièrement, parce que "Parfois, leur technologie donne un coup de pied au cul". Et aussi parce que vous devez comprendre où se trouvent leurs problèmes et leurs frustrations. Vous pouvez utiliser ces frustrations de la concurrence dans votre propre marketing; «Laissez-les participer à une conversation», ajoute Jamison.

Traditionnellement, les conseils sur «comment commercialiser» mettent l'accent sur le réseautage et le bouche-à-oreille. Cela est vrai aussi pour les développeurs open source, bien sûr, car les recommandations de clients satisfaits sont toujours le meilleur moyen d'en obtenir de nouveaux. Cependant, il existe quelques ressources marketing propres à la communauté open source, ou du moins mises en avant dans les cercles open source: la communauté elle-même. Parce que les communautés open source encouragent la conversation et la collaboration, votre présence en tant que ressource faisant autorité, utile et bien informée peut conduire votre entreprise à votre façon.

Aune vous recommande de donner des conférences gratuitement, ce qui peut susciter l'intérêt pour ce que vous faites. Par exemple, il a donné plusieurs conférences sur «Comment utiliser Plone pour les organisations à but non lucratif», ce qui a conduit à beaucoup de travail. Mais, souligne-t-il, les pistes ne proviennent pas nécessairement des personnes présentes ou de celles à qui vous avez distribué des cartes de visite. «Ce sur quoi vous passez du temps, c'est ce qui vous reviendra», dit-il. Cette prémisse «de faire des affaires en partageant vos connaissances» n'est pas unique à l'open source - c'est ainsi que j'ai fait la transition de consultant en informatique à écrivain - mais (mon observation ici) c'est encore plus significatif pour un consultant open source en démarrage qui a démontrer son expertise. «Si vous êtes un entrepreneur et n'avez pas de blog ... faites-le immédiatement», dit Aune.

Il est important d'être un citoyen open source bien élevé, de faire partie d'un écosystème plus large même lorsque vous êtes en concurrence avec d'autres développeurs open source qui travaillent également avec les mêmes technologies. «Nous travaillons ensemble, mais nous devons chacun faire notre part pour que la communauté reste saine et vivante», souligne Aune. Alors rédigez de la documentation, participez au tableau de votre projet, organisez des groupes d'utilisateurs, contribuez au code.

Aune suggère également que, dès que vous pouvez vous le permettre, vous devriez parrainer un sprint ou une autre activité communautaire - et faire figurer le logo de votre entreprise dans le programme de l'événement. «J'ai participé à environ 20 sprints. C'est l'un des aspects les plus intéressants de faire partie d'une communauté open source», dit-il. Autres avantages: c'est un excellent moyen de recruter des entrepreneurs et de trouver les bonnes personnes à embaucher, car vous voyez comment les gens travaillent dans une session de codage intense, au cours de quelques jours, et vous voyez comment ils interagissent avec les autres. Plus de 70% de ceux qu'il a recrutés sont des personnes qui ont travaillé à un sprint. "Qui sait, au sprint suivant, il vous cherchera peut-être.

Mais vous n'êtes pas obligé de faire cavalier seul. À Portland, dans l'Oregon, par exemple, il existe une organisation appelée Portland Open Source Software Entrepreneurs, à laquelle appartient Jamison. S'il n'y a rien de tel dans votre région, commencez-en un. Mais il n'est pas nécessaire que ce soit spécifique à l'open source. Aune a rejoint l'Independent Computer Consultants Association dès ses débuts et rapporte que les leçons qu'il a apprises d'autres consultants plus expérimentés ont fait une énorme différence.

Il semble être une marque de distinction pour Jamison et Aune que, selon les mots de Jamison, «nous buvons notre propre champagne». Autrement dit, les deux entreprises ont construit leur infrastructure sur l'open source et travaillent dur pour n'utiliser que des logiciels open source. Il y a quelques exceptions; Aune, par exemple, exécute QuickBooks parce que c'est ce sur quoi son comptable insiste. Un autre avantage de l'utilisation des applications métier open source, bien sûr, est qu'elles sont gratuites - et chaque start-up est à court d'argent.

En parlant d'argent liquide ... «Les gens de l'open source peuvent être mal à l'aise avec le« profit »», dit Jamison, même lorsqu'ils dirigent une entreprise. Mais, explique-t-il, ce que nous voulons dire, c'est que la cupidité - et non le profit - est l'antithèse de la philosophie open source. "Le profit est bon, la cupidité est mauvaise." C'est normal d'être bon marché, a-t-il souligné; en fait, c'est probablement nécessaire. De l'avis de Jamison, plus le bureau est agréable, moins une startup a de chances de réussir. «Les tables pliantes sont un bon signe», ajoute-t-il, suggérant que toute nouvelle entreprise de conseil reste dans ses bureaux «abyssaux» jusqu'à ce qu'elle soit prête à éclater. «Ce bon marché est désormais intégré à notre entreprise, et si vous avez traité avec nous, vous le savez», déclare Jamison.

Chaque nouveau consultant se voit offrir des opportunités qui devraient être refusées, souligne Jamison. C'est peut-être parce que ce premier concert de consultation mènerait à une spécialisation qui ne vous intéresse pas; si vous écrivez une application iPhone, vous serez à jamais marqué comme le gars de l'application iPhone. Vous devez apprendre à dire non, peu importe à quel point il est difficile de le faire, dit Jamison. Dites non aux offres de travail pour l'équité de la sueur, à la dérive des clients, à la baisse de votre prix. Et en termes open source: «Nous devons dire non au travail avec la technologie Microsoft», ajoute-t-il. "Nous n'avons pas lancé cette entreprise pour travailler avec la technologie Microsoft de pointe."

Ces suggestions s'ajoutent bien entendu aux bases de Consulting 101, et il y a beaucoup à apprendre dans ce seul domaine. Mais j'ai l'impression que les suggestions d'Aune et de Jamison offrent des conseils utiles à tout développeur open source qui se demande ce que ce serait de sortir et de démarrer sa propre entreprise. Avez-vous des conseils supplémentaires à partager?

Cette histoire, "Démarrer une entreprise en tant que consultant Open Source" a été initialement publiée par JavaWorld.