Showdown des hotspots mobiles: comparaison des options 3G et 4G

Vous êtes assis dans votre chambre d'hôtel et vous devez connecter votre ordinateur portable à Internet pour travailler. Mais bien que de nombreux hôtels offrent un accès Internet gratuit, vous restez dans un hôtel qui le considère comme comparable au minibar de la chambre, ce qui vous fait payer une petite fortune pour vous connecter. «C'est totalement incontrôlable, le Wi-Fi d'une nuit pouvant coûter 30 $», déclare Allen Nogee, analyste principal In-Stat, une société d'analyse de marché. "Certains hôtels facturent désormais des frais supplémentaires pour les deuxième et troisième appareils [connectés au Wi-Fi], et d'autres ajoutent des frais par mégaoctet."

Que faire un voyageur frugal?

[Aussi sur: "Match à mort tablette: Galaxy Tab 10.1 contre Apple iPad 2." | Comparez et calculez vos propres scores pour l'iPad 2, Xoom, Galaxy Tab, PlayBook et ViewPad avec notre calculatrice de tablette. | Tenez-vous au courant des développements et des informations clés sur les mobiles via Twitter, le blog Mobile Edge et la newsletter Mobilize. ]

Pensez à un point d'accès mobile. À peu près de la taille et du poids d'un portefeuille, ces appareils exploitent le service de données sans fil 3G ou 4G de votre fournisseur de téléphonie mobile, fournissant des données Internet à des vitesses haut débit via un routeur Wi-Fi intégré. Ils fonctionnent partout où votre service de données a un signal et peuvent prendre en charge jusqu'à cinq appareils à la fois.

Avantages et inconvénients des hotspots mobiles

De plus, un seul point d'accès mobile peut desservir un groupe d'hommes d'affaires en activité, comme plusieurs comptables vérifiant les livres d'une entreprise. Plutôt que de se connecter au service Wi-Fi de l'hôtel la nuit pour 10 $ à 30 $ chacun, le groupe de travail peut puiser dans un hotspot mobile de 100 $ pour tous ses besoins en données. (Plus de détails sur les prix des hotspots mobiles et les forfaits de données dans un instant.) Certains appareils ont même des emplacements pour cartes MicroSDHC, permettant aux groupes de partager des données.

En plus de prendre en charge un groupe de travail en déplacement, un point d'accès est souvent le meilleur moyen de moderniser une tablette ou un ordinateur portable pour de nouvelles connexions 4G rapides. Il peut également fournir un moyen pratique de se connecter en ligne dans certaines zones rurales où les connexions filaires haut débit ne sont pas disponibles mais la couverture cellulaire l'est.

Récemment, lorsque le fournisseur Internet de mon bureau a rencontré des problèmes et que ma connexion est devenue peu fiable pendant plusieurs heures, j'ai pu passer à un point d'accès mobile et continuer à travailler en ligne. L'ironie est que j'ai commencé à obtenir des vitesses de téléchargement beaucoup plus rapides que mon fournisseur de câble jamais fourni.

Cependant, selon vos besoins, un point d'accès mobile n'est peut-être pas la meilleure solution. Si vous voyagez seul, une carte de données mobile intégrée à votre ordinateur portable ou à un modem USB peut avoir plus de sens - elles ont tendance à être plus petites, plus légères et moins chères que les hotspots mobiles. Mais ces appareils ne vous aideront pas à mettre vos collègues en ligne et les plus anciens ne fonctionneront pas avec les nouveaux réseaux 4G des opérateurs sans fil.

Une autre option est le partage de connexion pour smartphone. La plupart des derniers smartphones, y compris les iPhone et BlackBerry les plus récents, vous permettent de connecter un ordinateur portable ou une tablette au téléphone via une connexion Bluetooth ou USB, ce qui en fait l'équivalent d'un point d'accès. Il y a cependant des problèmes potentiels ici, car certains téléphones n'autorisent pas les appels lorsqu'ils effectuent des tâches de données, et le partage de connexion peut rendre l'ouverture de votre facture de téléphone mensuelle encore plus stressante. Les trois grands réseaux nationaux facturent entre 15 $ et 30 $ par mois (en plus des frais de votre forfait de données) pour vous permettre d'attacher un ordinateur portable ou une tablette à votre téléphone.

Enfin, gardez à l'esprit qu'un point d'accès mobile est un autre petit appareil à laisser derrière. Selon Nogee, "un point d'accès mobile peut bien fonctionner sur la route et être une véritable alternative au Wi-Fi de l'hôtel, mais ils sont si petits qu'ils sont faciles à oublier et à laisser dans une chambre d'hôtel."

Test des hotspots mobiles

Les quatre hotspots ont des boîtiers noirs et des piles qui durent au moins 3,5 heures; ils sont également suffisamment petits et légers pour tenir dans une poche de chemise, tout en étant capables de récupérer des mégaoctets d'un réseau de données mobiles et de transmettre les données à cinq utilisateurs, qu'ils se trouvent dans le hall d'un hôtel, dans une salle de conférence ou dans un aéroport. salon, ou sur la plage. Tous sauf le ZTE MF61 utilisé par T-Mobile sont un routeur 802.11n complet; le ZTE MF61 est limité à 802.11g. Et tous sauf le ZTE MF61 prennent en charge le GPS, pour vous dire où vous êtes. 

À part cela, ils suivent leur propre chemin. Deux offrent le luxe d'un emplacement pour carte MicroSDHC pour stocker et partager des informations au sein d'un groupe, tandis que l'un est doté de la technologie WPS (Wi-Fi Portected Setup) qui facilite la connexion. On a même un écran avec des barres pour montrer la force actuelle du signal et le temps de batterie restant.

Bien entendu, chaque hotspot mobile doit fonctionner avec la technologie spécifique de son réseau. Alors qu'AT & T et T-Mobile utilisent la technologie HSPA + pour des vitesses 3G améliorées, Sprint et Verizon utilisent des systèmes 4G qui reposent respectivement sur les technologies WiMax et LTE. (Confus? Voir «Le jeu des noms 4G».)

La géographie joue également un rôle. Tous ces réseaux sont toujours en travaux. Ils fournissent généralement une couverture adéquate dans les plus grandes villes sur les côtes, mais ils ont tellement de trous béants, en particulier dans le haut Midwest, qu'il est difficile de les appeler des réseaux nationaux; patchworks de service est plus comme ça.

Le hotspot ZTE MF61 utilisé par T-Mobile coûte 150 $, tandis que les trois autres hotspots listent environ 300 $, mais avec un contrat de deux ans, chacun peut être obtenu pour moins de 100 $. Attention, cependant, l'engagement de deux ans peut s'additionner rapidement, car vous paierez entre 30 et 90 USD par mois pour le service de données, et certains réseaux limitent la quantité de données que vous pouvez télécharger.

Pour voir comment ils s'empilent, j'ai poussé chaque hotspot à la limite, à la fois dans mon bureau et sur la route, connectant trois clients simultanément tout en faisant tout, de regarder des vidéos à la mise à jour de sites Web. (Voir «Comment j'ai testé» ci-dessous pour plus de détails.)

J'ai trouvé que n'importe lequel de ces hotspots peut fournir une connexion Internet rapide et pratique. Le choix que vous choisissez dépend du montant que vous êtes prêt à dépenser, de l'importance d'obtenir une vitesse maximale et du temps qu'il vous reste sur votre contrat de service de données actuel.

Comment j'ai testé

J'ai effectué mes tests de vitesse en ligne pendant cinq jours: trois jours dans mon bureau et deux jours sur la route à New York, dans le New Jersey et dans le Connecticut. En déplacement, j'ai testé dans une variété d'environnements: en travaillant hors de ma voiture, dans un train en mouvement, dans le hall d'un hôtel, en attendant à l'aéroport, et même dans une réserve naturelle.

À 9 heures, 13 heures, 16 heures et 21 heures chaque jour, j'ai connecté simultanément trois clients (un ordinateur portable Lenovo IdeaPad U260, un iPad Apple et une tablette Internet Archos 70) à chacun des hotspots dans l'ordre. Pour simuler les besoins d'un petit groupe de travail, l'iPad a lu des vidéos en ligne à 10 pieds du hotspot, tandis que la tablette Archos diffusait une station de radio Internet à huit pieds de distance. L'ordinateur portable a été installé à quatre pieds du hotspot et a mesuré la bande passante disponible avec le compteur de bande passante Speedtest.net d'Ookla. J'ai enregistré trois résultats de latence (ping), de vitesse de téléchargement et de vitesse de téléchargement pour chaque point d'accès à chaque test, et lorsque toutes les données ont été compilées, j'ai fait la moyenne des résultats.

Pour voir combien de temps la batterie de chaque hotspot a duré, j'ai commencé par charger complètement chacun d'eux pendant la nuit. Avec le point d'accès à environ 1,50 mètre d'un PC connecté lisant en continu des vidéos YouTube, j'ai débranché le point d'accès et chronométré le temps qu'il fallait à la batterie pour mourir. Pendant qu'il s'épuisait, j'ai surveillé le niveau de batterie du hotspot à l'aide de la jauge de batterie de son écran de configuration.

Enfin, j'ai mesuré la portée Wi-Fi de chaque hotspot. Avec le point d'accès à une extrémité de mon bureau et l'ordinateur portable IdeaPad U260 connecté, j'ai dirigé une station de radio Internet et j'ai lentement marché dans un long couloir. Lorsque le contenu audio a commencé à perdre sa connexion sans fil et a commencé à bégayer, je me suis arrêté et j'ai fait des allers-retours d'un pas ou deux pour confirmer l'emplacement où le signal du réseau est mort, puis j'ai mesuré la distance jusqu'au hotspot.

AT&T: Novatel MiFi 2372

Pesant 2,7 onces et mesurant 0,6 sur 3,9 sur 2,4 pouces, le MiFi 2372 disparaîtra facilement dans une poche. Le plus léger mais le plus grand des trois hotspots mobiles, son style noir avec chrome est un peu ostentatoire par rapport au discret Samsung SCH-LC11 proposé par Verizon.

Le MiFi 2372 comprend un emplacement pour carte MicroSDHC pratique pour enregistrer et partager jusqu'à 32 Go de données. Il a la conception la plus simple des trois appareils examinés ici, avec un seul voyant LED qui montre qu'il transmet un signal Wi-Fi; il manque des extras comme l'écran à encre numérique sur le périphérique hotspot Sprint qui montre la force du signal et le niveau de la batterie. L'appareil est livré avec un adaptateur secteur et un câble USB pour le charger à partir d'un ordinateur.

J'ai pu me connecter au réseau d'AT & T du premier coup en utilisant le nom de réseau et le code de cryptage par défaut du système. C'est assez facile mais ne dispose pas du bouton de configuration instantanée du hotspot Sprint qui facilite la configuration. Le hotspot AT&T prend en charge les ordinateurs Windows, Mac OS X et Linux.

Un récepteur GPS est intégré et lorsque vous vous connectez aux pages de configuration, vous êtes accueilli avec votre emplacement et les conditions météorologiques actuelles. Une fois que vous êtes dans la configuration, il est facile de changer le nom de l'appareil, le paramètre d'économie d'énergie et d'autres détails de fonctionnement. Les paramètres de cryptage peuvent être ajustés aux protocoles habituels utilisés par les routeurs Wi-Fi; Je recommande WPA2 (Wi-Fi Protected Access 2) comme le plus sécurisé.

Le hotspot AT&T fonctionne avec le HSPA de l'entreprise et les réseaux HSPA + mis à niveau. Bien que la société appelle son service HSPA + 4G, il ressemble vraiment plus à 3,5G, car il s'agit d'une amélioration d'un réseau 3G existant plutôt qu'un nouveau réseau construit à partir de zéro à l'aide d'une technologie 4G telle que LTE ou WiMax. AT&T a mis à niveau presque tout son réseau 3G vers HSPA + à ce stade.

La société est également en train de construire un réseau 4G basé sur la technologie LTE, avec des déploiements prévus à Atlanta, Chicago, Dallas, Houston et San Antonio cet été et dans 10 autres villes d'ici la fin de l'année. Notez que le point d'accès MiFi 2372 ne fonctionnera pas sur le réseau LTE prévu d'AT & T.

Lors de mes tests, la vitesse de téléchargement moyenne du hotspot AT&T était de 1,65 Mbps, ce qui devrait être suffisant pour la plupart des utilisations, mais n'était qu'un sixième de la vitesse du réseau LTE de Verizon. À deux endroits, il était plus rapide que 4,5 Mbps, mais à d'autres, le réseau d'AT & T s'enlisait à peine à 100 Kbps. Dans certains endroits, la vidéo a mis beaucoup de temps à se mettre en mémoire tampon et a faibli pendant la lecture; à d'autres, cela a bien fonctionné.

Le hotspot a pu télécharger des données à 630 Kbps, bien derrière le hotspot Verizon mais en avance sur le système WiMax de Sprint. En revanche, il avait la plus longue latence, prenant en moyenne 334,6 ms (plus d'un tiers de seconde) pour qu'une commande ping atteigne les serveurs d'AT & T et retourne au hotspot. Si vous obtenez ce hotspot, prévoyez de passer beaucoup de temps à attendre que les pages Web répondent.

En un coup d'oeil

AT&T MiFi 2372

Novatel Wireless

Prix: 300 $ ou 50 $ avec un contrat AT&T de deux ans (50 $ par mois pour le service HSPA +) après une remise en ligne de 100 $

Avantages: léger; Fente pour carte MicroSDHC; peu coûteux avec un contrat de deux ans

Inconvénients: vitesses lentes; latence élevée; pas de jauge de batterie

Sa batterie de 1500 milliampères-heure (mAh) a pu alimenter le hotspot pendant 3 heures et 48 minutes, légèrement plus longtemps que le hotspot Verizon mais 24 minutes de moins que le hotspot de Sprint. À 90 pieds, sa portée Wi-Fi se situait entre les deux autres.

Pour 50 $ par mois, AT&T fournit jusqu'à 5 Go par mois pour le service de données HSPA + aux États-Unis. Si vous dépassez la limite de données, vous êtes facturé 10 USD par gigaoctet.

Bottom line: J'adore le prix de 50 $ pour l'AT & T MiFi 4082, mais cela pourrait finir par être un cas de «pennywise et livre idiot» en raison de la lenteur des vitesses de données du réseau.

Sprint: Novatel MiFi 3G / 4G

Ce n'est peut-être pas le point d'accès mobile le plus rapide, le moins cher ou le plus léger du marché, mais si votre travail ou vos loisirs vous éloignent d'une prise secteur, le point d'accès mobile MiFi 3G / 4G de Sprint - alias le Novatel Wireless MiFi 4082 - peut vous garder en ligne plus long.

L'appareil pèse 3 onces, environ un tiers d'une once de plus que le point chaud d'AT & T. À 0,6 sur 3,5 sur 2,4 pouces, il est à mi-chemin entre les autres en taille.